Los expertos dicen que las pruebas de PCR no son propensas a falsos positivos, a pesar de lo que hay en Facebook

Los expertos en enfermedades infecciosas están luchando contra los biólogos moleculares de “sillón” que continúan haciendo afirmaciones falsas sobre las pruebas de reacción en cadena de la polimerasa, el método principal para diagnosticar COVID-19.

Estas denuncias han estado circulando en las redes sociales desde el inicio de la epidemia. Su falsificación fue desacreditada una y otra vezSin embargo, persiste en una variedad de foros.

Una de las afirmaciones falsas más comunes es que las pruebas de PCR están sujetas a una gran cantidad de falsos positivos, y esto a menudo tiene su origen en un malentendido sobre cómo funcionan las pruebas, dice Jonathan Jarry, científico biológico de la Universidad McGill. Oficina de ciencia y sociedad En Montreal.

La biología molecular es compleja, y Gary dijo que es fácil para las personas captar un poco de información que, en sí misma, es correcta, pero luego llegan a conclusiones mucho más amplias que son inexactas.

“Todos somos vulnerables”, dijo.

“No acuso a los demás de ser estúpidos, estúpidos o ignorantes. Estos son prejuicios con los que todos tenemos que lidiar … Es solo parte del ser humano”.

Los expertos dicen que las pruebas de PCR se describen habitualmente como el “estándar de oro” por una razón. El Instituto Nacional de Investigación del Genoma Humano de Estados Unidos describe la tecnología como “Uno de los avances científicos más importantes En biología molecular “.

Las principales ventajas, especialmente durante una pandemia, son que las pruebas son muy precisas, sensibles y rápidas.

PCR versus cultivos de laboratorio de la “vieja escuela”

La PCR, que significa “reacción en cadena de la polimerasa”, es un método para copiar repetidamente una porción de material genético.

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Se utiliza para amplificar rápidamente pequeñas cantidades de fragmentos de ADN para que puedan estudiarse con más detalle.

Los laboratorios modernos utilizan este método para analizar todo tipo de patógenos diferentes, incluidos virus, bacterias, hongos y parásitos.

En el pasado, los científicos tenían que cultivar patógenos vivos en el laboratorio cuando realizaban pruebas de virus o parásitos, pero las pruebas de PCR han reemplazado algunos de esos métodos basados ​​en cultivos. (Banco Fabrizio / Reuters)

En el pasado, los científicos tenían que depender más de métodos “basados ​​en cultivos”, que involucraban el crecimiento de patógenos vivos en un ambiente controlado, dijo Graham Tables, director médico y científico del Laboratorio de Salud Pública de Alberta Micro Laboratories.

Tables dijo que el enfoque de la vieja escuela es “laborioso” y lento.

“Se necesitan de 1 a 2 días para hacer eso”, dijo. Y puede ser indeterminado, lo que significa que no está completamente seguro de eso. [particular] He detectado un virus, porque algunos de ellos pueden tener el mismo aspecto “.

Por el contrario, las pruebas de PCR buscan un marcador genético único para un patógeno específico, lo que brinda a los científicos más certeza en los resultados.

“Se ha confirmado que la prueba de PCR que estamos usando es muy específica del SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19”, dijo la Dra. Dina Henshaw, directora médica de salud de Alberta, quien recientemente dedicó una conferencia de prensa. . Lucha contra los “mitos” que rodean las pruebas.

“No interactúa con otros virus, ni siquiera con otros virus corona”, dijo.

La Dra. Dina Henshaw, directora médica de salud de Alberta, ofrece una actualización sobre COVID-19 el 11 de mayo. Ella dice que las pruebas de PCR permiten a los laboratorios detectar el virus en personas que están “ al comienzo de su enfermedad ” porque son muy sensibles. (Chris Schwartz / Gobierno de Alberta)

Otra ventaja de las pruebas de PCR es la rapidez con la que se pueden realizar.

“Puede configurar este tipo de prueba para un rendimiento muy alto en un sistema automatizado”, dijo Tables, cuyo laboratorio ha realizado millones de pruebas durante el año pasado.

Dijo que las pruebas de PCR son “muy sensibles”, lo que significa que “se pueden detectar cantidades muy pequeñas” del patógeno en una muestra determinada.

Henshaw dijo que esto es especialmente útil con COVID-19, porque permite a los laboratorios detectar el virus en las personas “al comienzo de su enfermedad” y que aún no tienen grandes cantidades del virus en sus cuerpos.

Esto también significa que las pruebas de PCR seguirán detectando pequeñas cantidades del virus al final de la enfermedad de una persona, cuando el cuerpo de una persona a menudo ha luchado contra el virus.

Incluso se pueden detectar pequeñas cantidades de virus muertos, un hecho que, según los expertos, se ha tergiversado en afirmaciones falsas sobre fallas en las pruebas.

Algunas personas tergiversan deliberadamente cómo funcionan las pruebas de reacción en cadena de la polimerasa, lo que “ encaja muy bien ” con una teoría de conspiración más amplia sobre la pandemia, dice Timothy Caulfield, director canadiense de investigación en leyes y políticas de salud en la Universidad de Alberta en Edmonton. (Craig Ryan / CBC)

El problema se ve agravado por el hecho de que algunas personas tergiversan deliberadamente cómo funcionan las pruebas de PCR, dice Timothy Caulfield, catedrático de investigación de Canadá en leyes y políticas de salud en la Universidad de Alberta en Edmonton.

“Creo que una de las razones por las que no está muerto es que encaja muy bien con la teoría de la conspiración más amplia de que toda la epidemia es un engaño y el daño ha sido exagerado”, dijo.

“Por supuesto que esto no es cierto.”

Límites y contexto del curso

Un término que se escucha a menudo en los círculos de las redes sociales donde persisten estos mitos es “umbral de ciclo” (CT), que se refiere a la cantidad de ciclos de replicación que se necesitan para detectar el material genético del virus mediante PCR.

“La afirmación más común que veo es que los valores de CT son demasiado altos, por lo que la prueba no es confiable”, dijo Caulfield.

Un valor de CT realmente alto corresponde a una pequeña cantidad de virus, pero esto muestra más sobre la muestra que el paciente. La calidad de la muestra puede variar según el método de muestreo (por ejemplo, hisopado nasal o de garganta), la técnica del trabajador de la salud que toma la muestra, la edad de la muestra y otros factores.

Paul Dieu y Kara Gill, con el equipo de diagnóstico especializado de Alberta Precision Laboratories, están analizando datos de secuencia para identificar la cepa del virus SARS-CoV-2 en esta imagen de archivo. (Micro laboratorios de Alberta)

El propósito principal de una prueba de PCR positiva, en el contexto de COVID-19, es determinar si el virus está presente, no cuánto ha sucedido en una muestra en particular.

“De hecho, diferentes muestras de la misma persona pueden dar lugar a diferentes valores de CT”, Explicando la salud pública en Ontario.

“Si una parte del ADN no se puede copiar, no hay virus en la muestra, o hay una cantidad tan pequeña que esta prueba tan sensible no puede detectarla”.

Una prueba positiva con un valor transversal alto simplemente indica la presencia de una pequeña cantidad de virus en una muestra determinada. Esto puede deberse a la baja carga viral del paciente, lo que podría significar que se encuentra al comienzo o al final de su enfermedad. O puede ser que la muestra en sí no haya detectado muchos virus.

“Cualquier prueba debe usarse en el contexto clínico y epidemiológico correcto”, dijo Tipples de Alberta Precision Laboratories.

“Pero no puede superar el hecho de que tiene una prueba positiva y reportarla como negativa. No tiene ningún sentido”.

Graham Tables, director médico y científico del Laboratorio de Salud Pública de Alberta Micro Laboratories, dice que el enfoque de la “vieja escuela” para las pruebas es “laborioso” y mucho más lento que las pruebas de PCR. Su laboratorio ha realizado millones de pruebas durante el año pasado. (AHSChannel / YouTube)

Los falsos negativos son una preocupación mayor

En todo caso, los expertos estaban más preocupados por la posibilidad de falsos negativos. De las pruebas de PCR para COVID-19, que dependen en gran medida del momento en que se tomó el hisopo en relación con el período de infección.

Estudiar el año pasado Encontró que las pruebas casi nunca detectan el virus el primer día de la infección y tienden a estar en su mejor momento en el octavo día, pero incluso entonces puede haber tasas de falsos negativos de hasta el 20 por ciento. Después del octavo día, el estudio encontró que la tasa de falsos negativos aumentó.

Los epidemiólogos toman esto en la toma de decisiones. Es por eso que ha oído hablar de casos “potenciales” de COVID-19, que a menudo se clasifican como tales cuando una persona con una exposición conocida tiene síntomas pero ninguna prueba positiva.

Por el contrario, los funcionarios de salud pública también están considerando la oportunidad de realizar pruebas de reacción en cadena de la polimerasa (PCR) para el virus muerto en un paciente que se ha recuperado y ya no es infeccioso.

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“Esa es exactamente la razón por la que no requerimos una prueba negativa antes de terminar el aislamiento”, dijo Henshaw. “¿Por qué nos centramos en realizar pruebas al inicio de los síntomas y después de la exposición temprana, para minimizar el efecto que puede tener esta muda prolongada?”

Todo esto significa que las enfermedades infecciosas son complejas y las pruebas de reacción en cadena de la polimerasa (PCR) son parte del panorama más amplio de COVID-19.

Los expertos en el campo pasan sus carreras aprendiendo las complejidades de todo, por lo que Gary, de la Universidad McGill, dijo que puede ser frustrante cuando los científicos toman “sillones” de información pequeña y la convierten en conclusiones incorrectas.

Dijo: “Debe haber un cierto nivel de humildad intelectual para poder lidiar con estos pensamientos”.

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